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Linares (fundada oficialmente como Villa San Ambrosio de Linares), es una ciudad y comuna capital de la provincia de Linares, en Chile. Es un importante centro urbano de la Región del Maule, de pujante actividad comercial, agrícola, agroindustrial, de comunicaciones y de servicios.

Integra junto con las comunas de Colbún, San Javier, Villa Alegre y Yerbas Buenas, el Distrito Electoral N.º 39 (Diputados), y pertenece a la 11.ª Circunscripción Senatorial (Linares y Cauquenes).

La ciudad de Linares recibe su nombre de don Francisco Espinoza Muñoz de la Mata Linares, quien se desempeñaba como Intendente de Concepción al momento de fundarse la villa. Originalmente se iba a llamar San Francisco de Linares, pero el mismo De la Mata Linares no quiso, tras lo cual se cambió a San Ambrosio de Linares, en honor de Ambrosio O'Higgins, Gobernador de Chile en ese entonces.

La ciudad, propiamente tal, cubre un área de 16 km². La mayor parte de la comuna se encuentra ubicada en el Valle Central (en la depresión intermedia), que termina, por el oeste en cerros de baja altura pertenecientes a la Cordillera de la Costa, mientras que por el oriente, el valle da paso a la zona precordillerana, de transición a la Cordillera de los Andes, con cerros arbolados, cajones y ríos.

La comuna de Linares abarca una superficie de 1.465,78 km² y una población de 83.249 habitantes (censo INE año 2002), correspondientes a un 8,3 % de la población total de la región y una densidad de 56,8 hab/km². Del total de la población, 42.731 son mujeres (51,33 %) y 40.518 son hombres (48,67 %). Un 18,05 % (15.025 háb.) corresponde a población rural, y un 81,95 % (68.224 hábs.) corresponde a población urbana.

La comuna limita al norte con las de Villa Alegre, Yerbas Buenas y Colbún, al oeste, con San Javier, al sur, con Longaví y al este, con Colbún. Esta última comuna, al ocupar la franja más oriental de la provincia, se adjudica en forma casi exclusiva, la posesión de la cordillera propiamente tal, es decir, de las mayores alturas provinciales, los cajones más profundos y los nacimientos de varios de sus numerosos ríos (ver mapa en esta misma página).

Comuna y ciudad de Linares

Vista del centro de la ciudad.

La comuna de Linares cuenta con 83.249 habitantes (censo de 2002), de los cuales 15.025 viven en áreas rurales, en tanto que la población urbana alcanza a 68.224 personas (en comparación con 59.658 en el censo de 1992). Entre un censo y otro, la población total de la comuna creció en un 7,7 %, exclusivamente a expensas de la población urbana, ya que el número de personas que habitan en áreas rurales, en la práctica decreció. La tasa de crecimiento demográfico comunal fue superior, en más de tres veces, a la tasa de crecimiento provincial.

En la comuna viven 42.731 mujeres y 40.518 hombres. El índice de masculinidad comunal (razón hombres:mujeres) es, así, de 94,82. Si se descomponen estas cifras de acuerdo a distribución poblacional rural v/s urbana, (censo 2002), se tiene que en el área urbana viven 32.555 hombres y 35.669 mujeres, y, en la rural, 7.963 hombres y 7.062 mujeres. Los respectivos índices de masculinidad son: urbano, 91,27, y rural, 112,76. El índice de masculinidad de la provincia es de 100,11.